Le Suédois Mattias Ekström (Audi) et l'Anglais Sam Sunderland (KTM) ont remporté lundi la huitième étape du Dakar-2022, une spéciale de 395 km entre al Dawadimi et Wadi ad-Dawasir (Arabie saoudite), dans un environnement nettement plus aride qu'en première semaine.

Le Français Sébastien Loeb (Prodrive), troisième de la spéciale en auto, revient à moins de 38 minutes du leader qatarien Nasser al-Attiyah (Toyota), handicapé par un problème de différentiel mais toujours nettement en tête au général.

Le Saoudien Yazeed al-Rajhi (Toyota) ferme le trio de tête à plus de 50 minutes avant les quatre derniers jours de course.

RTL

Sébastien Loeb lors de la 7e étape du rallye Dakar entre Riyad et al-Dawadimi, en Arabie saoudite, le 9 janvier 2022 / © AFP/Archives

En voiture, Ekström et les deux autres Audi hybrides du Français Stéphane Peterhansel et de l'Espagnol Carlos Sainz ont dominé cette journée en se plaçant premier, deuxième et quatrième. Seul Loeb est venu contrarier un podium constructeur 100% allemand malgré une crevaison et la perte d'une roue de secours.

"On a super bien roulé sur un gros rythme jusqu'au km 28 où je crève. On change la roue rapidement, on perd moins de deux minutes. On continue sur un gros rythme jusqu'à la neutralisation (pause obligatoire à mi-course, ndlr), et là on se rend compte qu'on a perdu notre deuxième roue de secours !", a déclaré le nonuple champion du monde des rallyes après avoir terminé "mal à l'aise, c'est carrément stressant".

SERRÉ EN MOTO

Les motards ont, eux, vécu un retour dans le temps: le Top 5 est quasiment le même au soir de cette huitième étape qu'à l'arrivée de la sixième, à l'exception de l'Australien Daniel Sanders (GasGas), contraint d'abandonner après une chute dimanche.

RTL

Le Britannique Sam Sunderland lors de la 7e étape du rallye Dakar entre Riyad et al-Dawadimi, en Arabie saoudite, le 9 janvier 2022 / © AFP/Archives

L'étape 7 avait chamboulé le général mais un Sunderland très en forme et une panne de roadbook électronique pour le Français Adrien Van Beveren (Yamaha, 9ème de l'étape) ont ramené tout le monde à la case départ.

Les positions sont toujours très serrées avec les quatre premiers en moins de 6 minutes. Sunderland compte 3 minutes 45 sec d'avance sur l'Autrichien Matthias Walkner (KTM), 4 minutes 43 sur Van Beveren et 5 min 30 sur le Chilien Pablo Quintanilla (Honda).

L'arrivée dans le sud de l'Arabie Saoudite était clairement affichée sur le roadbook lundi matin: 200 km de dunes, du sable à perte de vue, le soleil, le vent, la poussière. La caravane est écrasée par la rudesse du désert.

La journée de mardi verra les concurrents s'affronter sur une boucle de 287 km autour de Wadi ad-Dawasir, la plus courte spéciale de la quinzaine jusqu'à présent, avant celle du dernier jour (164 km).