Images poignantes: près de Long Flat au nord de Sydney, une femme a sauvé d'une mort certaine un koala, pris au piège de brousses en flammes.

Depuis des semaine, les feux ont détruit des milliers d'hectares sur la côte est australienne peuplée de koalas "très rares". "Ils sont sans eau depuis des jours, il n'y a plus de feuilles qui leur fournissent 65% de leur eau", a expliqué Sue Ashton, présidente de l'hôpital vétérinaire spécialisé de Port Macquarie, où ont été transférés plusieurs rescapés.

Début novembre, deux koalas avaient déjà été sauvés: l'un, baptisé "Corduroy Paul", a été découvert déshydraté, roulé en boule sur le sol, à quelque 400 km au nord de Sydney.

Le jeune koala de 5 kilos va désormais "très bien", a déclaré Sue Ashton, précisant qu'un autre marsupial, une femelle nommée "Anwin", avait également été traité pour déshydratation.

L'Etat de New South Wales est frappé par une grave sécheresse et les pompiers, appuyés par d'importants moyens aériens, continuent à lutter contre les flammes dans la région de Port Macquarie.

"Les wallabies, les kangourous, les daims peuvent s'échapper car ils peuvent courir, mais pas les koalas", a expliqué un pompier, Terry Hill.

Les koalas sont également menacés par la déforestation agricole qui dévaste leur habitat naturel.