Au moins 20 millions de milliards de fourmis existent sur Terre, selon une nouvelle étude livrant une estimation probablement encore largement sous-évaluée de la population mondiale de ces insectes, clés pour leur écosystème.

Le chiffre a de quoi donner le tournis. Il y aurait 20 millions de milliards de fourmis sur notre planète! C’est 100.000 fois plus que le nombre d’étoiles dans notre galaxie. Et encore, il s'agirait d'une estimation prudente d'après les auteurs de l'étude.

Déterminer combien de fourmis peuplent le globe est important pour pouvoir mesurer les conséquences que des modifications de leur habitat - dont le changement climatique - peuvent entraîner.

Les fourmis jouent un rôle significatif partout où elles sont présentes, en servant à la fois de moyen de dispersion pour les graines de plantes, d'hôte à certains organismes ou encore de prédateurs ou de proies pour d'autres animaux.

Certaines études avaient déjà tenté un décompte en partant d'une estimation de la population globale d'insectes et avaient abouti à un nombre de fourmis bien moins élevé.

Pour cette nouvelle tentative, publiée lundi dans la revue scientifique Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS), les chercheurs ont analysé les résultats de 465 études ayant mesuré localement, sur le terrain, le nombre de fourmis.

Ces centaines d'études ont utilisé deux techniques standardisées: la pose de pièges capturant les individus passant par là durant une certaine durée, ou l'analyse du nombre de fourmis présentes sur une parcelle donnée de feuillages au sol.

12 MILLIONS DE TONNES DE FOURMIS

La biomasse totale des fourmis sur Terre (mesurée en matière sèche) est ainsi estimée à 12 millions de tonnes. C'est davantage que la biomasse des oiseaux et mammifères sauvages combinés, et cela représente 20% de celle des humains.

Si des relevés ont été réalisés sur tous les continents, certaines grandes régions ne présentaient que très peu de données voire aucune, notamment en Afrique centrale ou en Asie centrale.

C'est pourquoi "la véritable abondance des fourmis est probablement considérablement plus élevée", prévient l'étude. "Il est de la plus haute importance que ces manques soient comblés, afin de fournir une image complète."

PARTOUT SUR TERRE

Il existe plus de 15.700 espèces ou sous-espèces de fourmis, et probablement autant n'ayant pas encore été décrites, selon l'étude. De façon stupéfiante, elles sont présentes partout sur la planète.

Mais près des deux-tiers des fourmis se trouvent dans seulement deux types d'écosystèmes: des forêts et savanes tropicales, concluent ces travaux.

À l'avenir, les chercheurs prévoient d'étudier les facteurs environnementaux influençant la densité des populations de fourmis.