Après des années de captivité dans un aquarium en Chine, les deux bélugas transportés par Cargolux ont retrouvé la semi-liberté dans un sanctuaire marin destiné aux cétacés en Islande.

Après six semaines dans des enclos du sanctuaire marin de la baie de Klettsvik, sur la côte sud de l'Islande, "Little White" et "Little Grey", deux femelles de 900 kilos chacune mesurant quatre mètres de long, peuvent désormais nager librement dans une baie d'un peu plus de 30.000 mètres carrés, connue pour avoir déjà accueilli l'orque Keiko de "Sauvez Willy" entre 1998 et 2002.

"Nous les habituons progressivement à la baie, par petites étapes, mais c'était incroyable de les voir nager ensemble et plonger au milieu de la flore et de la faune de la baie pour la première fois. Ça nous a montré que Little White et Little Grey appréciaient d'être de retour dans la mer", a commenté le directeur de l'association qui pilote le sanctuaire, Sea Life Trust. En août, les deux bélugas, dont l'âge est estimé à 13 ans, y avaient déjà retrouvé la mer pour la première fois depuis leur capture par un centre de recherche russe en 2011.

En juin 2019, elles avaient définitivement quitté leur ancienne vie, consistant à divertir les visiteurs de l'aquarium chinois Changfeng Ocean World. Elles avaient traversé les terres et les airs dans des conteneurs d'un avion affrété par Cargolux en direction de l'Islande, où leur immersion avait pris du retard.

La libération complète n'est plus une option assez viable pour des animaux ayant vécu si longtemps en captivité, selon Sea Life Trust. Dans un premier temps, les bélugas vont revenir ponctuellement dans leurs enclos formant des piscines naturelles, a expliqué l'ONG, qui veut à terme accueillir des centaines de cétacés dans ce sanctuaire.
En 2002, la libération totale de l'orque Keiko s'était mal terminée. Il n'avait pas réussi à s'adapter à la liberté complète et était mort dix-huit mois plus tard dans un fjord norvégien.