Depuis la pandémie de Covid-19, plus aucun train ne roule au Cambodge, mais les amoureux du rail ont trouvé l'endroit idéal pour satisfaire leur soif de voyage, un wagon reconverti en café, dernier lieu à la mode à Phnom Penh.

Se faire photographier, latte frappé à la main, devant la locomotive est devenu un passage obligé dans la capitale cambodgienne.

Le réseau de voies ferrées du Cambodge, qui s'étend sur 600 kilomètres entre la frontière thaïlandaise et le sud du pays, a connu une histoire chaotique. De longues portions ont été endommagées par les années de guerre et presque laissées sans entretien.

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Des jeunes femmes montent dans un wagon de train reconverti en café, le 5 juin 2021 à Phnom Penh, au Cambodge / © AFP

Entre 2016 et 2018, le pays avait rouvert deux lignes, l'une vers Sihanoukville et l'autre vers la Thaïlande, mais elles ont fermé en mars dernier, pour limiter la propagation de l'épidémie de Covid-19, qui a jusqu'ici touché 36.000 personnes et causé 300 décès.

La liaison nouvellement établie vers l'aéroport a quant à elle été suspendue au début de l'année dernière.

Toutefois, depuis peu, la gare de Phnom Penh accueille un café installé dans une rame réaménagée qui reste à quai mais qui est devenu un rendez-vous incontournable pour les amateurs de selfies postés sur Instagram ou sur Facebook.

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Trois amies font un selfie devant un train à la gare de Phnom Penh, le 5 juin 2021 au Cambodge / © AFP

Parmi eux, Chan Thol, une étudiante de 19 ans, et ses amis, ont fait du café un repaire régulier et affirment que c'est un délicieux dépaysement après des semaines d'ennui confinés à la maison.

"Je viens pour le plaisir et pour prendre des photos avec mes amis et profiter du café", déclare-t-elle à l'AFP.

"Cela m'aide à réduire mon stress".

Pour Se Sokunaphor, 27 ans, le concept est unique.

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Une employée prépare des boissons dans un wagon de train transformé en café, le 31 mai 2021 à Phnom Penh, au Cambodge / © AFP

"Je n'étais jamais monté dans un train auparavant. Et c'est amusant", dit-elle.

La voiture n'a nécessité que des modifications mineures, notamment le remplacement des vieux sièges par des chaises plus confortables, selon Sak Vanny, directrice des opérations passagers de la société royale des chemins de fer.

"Nous avons eu l'idée de transformer un wagon de train en café afin de générer des revenus pour l'entreprise et d'aider les membres du personnel à travailler pendant la pandémie", explique-t-elle à l'AFP.

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Des clients dans un wagon de train reconverti en café, le 31 mai 2021 à Phnom Penh, au Cambodge / © AFP

"Nous n'y avons pas apporté beaucoup de modifications pour que son aspect d'origine ne disparaisse pas... lorsque les invités viennent ici, ils peuvent avoir la même sensation que s'ils prenaient le train".