La marine indonésienne a entamé des recherches mercredi après avoir perdu le contact avec un sous-marin ayant 53 hommes à son bord au large de Bali, où une nappe d'hydrocarbures a été repérée.

Celle-ci a été aperçue dans la zone où le dernier signal envoyé par le submersible avait été enregistré, a annoncé mercredi soir le ministère indonésien de la Défense.

"Vers 7h00, les recherches par hélicoptère ont permis de découvrir une nappe d'hydrocarbures à la position où le sous-marin a plongé", a déclaré le ministère dans un communiqué.

Le submersible, le KRI Nanggala 402, devait participer à des manoeuvres incluant le tir de torpilles. Il avait demandé l'autorisation de plonger tôt mercredi matin, vers trois heures (19H00 GMT).

"Après transmission de l'autorisation, le sous-marin a perdu le contact et n'a pas pu être joint", a précisé le ministère de la Défense.

- Aide internationale -

Jakarta a envoyé des navires de guerre dans la zone et demandé une assistance à des marines de la région.

"Plusieurs pays ont répondu et sont prêts à apporter leur aide, dont Singapour, l'Australie et l'Inde", a assuré le ministère.

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Un sous-marin porté disparu en Indonésie / © AFP

Le submersible pourrait se trouver à une profondeur de 700 mètres, au nord de l'île de Bali, a déclaré à l'AFP le commandant des forces armées indonésiennes Hadi Tjahjanto.

Un tel bâtiment peut descendre en-dessous de 250 mètres, "un coefficient de sécurité imposé pour la durée de vie du sous-marin", a expliqué à l'AFP un vice-amiral français, Antoine Beaussant. Mais "s'il est posé à 700 mètres, il y a toutes les chances pour qu’il soit cassé", a-t-il ajouté.

La marine indonésienne, qui cherchait ces dernières années à renforcer ses capacités sous-marines, dispose d'une flotte de cinq submersibles au total, de construction allemande et sud-coréenne.

Le KRI Nanggala 402 a été construit en Allemagne en 1978, selon un site internet gouvernemental, et a été modernisé par la suite. C'est un sous-marin à propulsion diesel.

L'Indonésie n'avait auparavant encore jamais subi d'incidents graves liés à ses submersibles mais plusieurs autres pays ont été frappés par des accidents de sous-marins meurtriers dans le passé.

- Le précédent du Koursk -

En 2000, le sous-marin à propulsion nucléaire Koursk, le fleuron de la flotte russe du Nord, a sombré au cours de manoeuvres en mer de Barents (nord-ouest de la Russie), entraînant la mort des 118 membres de son équipage.

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Le KRI Nanggala 402 et son équipage à la base navale indonésienne de Surabaya le 20 février 2019 / © INDONESIA MILITARY/AFP

Une des torpilles avait explosé, provoquant la destruction du stock entier de munitions et envoyant le bâtiment par 110 mètres de fond. 23 marins avaient survécu à la déflagration mais ont péri faute d'avoir été secourus à temps.

En 2017, le sous-marin de la flotte argentine San Juan, avec 44 marins à son bord, a disparu à quelque 400 kilomètres de la côte argentine.

Une explosion sous-marine avait été enregistrée à proximité de sa dernière position.

En 2019, l'épave du sous-marin La Minerve, qui avait sombré en 1968 avec 52 hommes à son bord, a été retrouvée en Méditerranée.

Ce submersible de la marine française, qui effectuait des manoeuvres à une trentaine de kilomètres au large de Toulon (sud-est de la France), avait coulé en quatre minutes seulement et s'était brisé sur le fond marin pour des raisons qui n'ont pas été établies à ce jour.