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Les cancers chez les enfants ont augmenté de 13% en 20 ans, estime l'OMS

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La fréquence des cancers chez les enfants a été 13% plus élevée dans les années 2000 que dans les années 1980, selon l'OMS
© AFP/Archives

La fréquence des cancers chez les enfants a été 13% plus élevée dans les années 2000 que dans les années 1980, selon une étude de l'OMS publiée mercredi, qui attribue en partie cette hausse à une meilleure détection.

Entre 2001 et 2010, l'incidence des cancers chez les enfants de moins de 14 ans a été de 140 cas pour 1 million d'enfants par an, évalue cette étude internationale, qui a analysé environ 300.000 cas diagnostiqués dans 62 pays.

"Une partie de cette augmentation peut être due à une détection meilleure ou plus précoce de ces cancers", avance le Centre international de recherches contre le cancer (CIRC), qui a coordonné l'étude.

Mais l'augmentation de l'incidence des cancers pédiatriques pourrait aussi être influencée par "des facteurs extérieurs, tels que des infections ou certains polluants présents dans l'environnement", ajoute l'agence spécialisée de l'Organisation mondiale de la santé (OMS).

La diminution de l'exposition des enfants aux microbes dans les sociétés développées pourrait jouer un rôle dans l'augmentation des cancers impliquant un comportement anormal du système immunitaire, comme la leucémie aiguë lymphoblastique (LAL), estime Mel Greaves, de l'Institute of Cancer Research à Londres, dans un commentaire sur l'étude recueilli par le Science Media Centre (SMC).

Pour Richard Peto, professeur de statistique médicale à Oxford (Grande-Bretagne), la cause à privilégier est toutefois bien la progression de la détection.

"Il est faux d'affirmer que les taux réels de cancer de l'enfant augmentent dans le monde. Depuis les années 1980, les services médicaux et les méthodes de diagnostic se sont améliorés, tout comme la fiabilité avec laquelle les cas de cancers sont signalés dans les registres de population", a-t-il argumenté.

Le cancer le plus répandu chez les enfants jusqu'à 14 ans est la leucémie (presque un tiers des cas), suivie par les tumeurs du système nerveux central (20%) et les lymphomes, précise l'étude.

Chez les adolescents (15-19 ans), la fréquence des cancers est estimée à 185 cas pour un million de personnes chaque année, ajoute l'étude, publiée dans la revue britannique The Lancet Oncology. Le lymphome est alors le plus fréquent (23% des cas), devant les carcinomes et les mélanomes (des cancers de la peau, 21%).

"Le cancer est une cause significative de décès chez les enfants et les adolescents, en dépit de son occurrence relativement rare avant l'âge de 20 ans", a souligné Christopher Wild, directeur du CIRC. Il espère que les données de cette étude aideront "à sensibiliser, à mieux comprendre et mieux combattre ce domaine négligé de la santé au début de la vie".

Les chiffres observés sont probablement encore sous-estimés, en particulier dans les pays à faible revenus, du fait de la sous-déclaration des cas de cancer et du manque d'équipements de diagnostic, souligne aussi le CIRC.